過敏性鼻炎和慢性咳嗽

最近有國外媒體報導「鼻子過敏者更容易咳嗽」,這是瑞典學者以辣椒素作為刺激氣味,對103個對象所做的實驗,他們發現過敏性鼻炎的人比正常人容易有咳嗽的現象。

許多人都想不通為什麼鼻子過敏的人會有咳嗽的症狀。反應在門診中常見的情況是,當醫師告訴心急的家長小朋友慢性咳嗽的原因可能是鼻子過敏的關係,父母經常露出不可置信的表情。

其實這要從咳嗽的機轉說起。咳嗽是一種人體的防衛動作,藉由爆炸性的氣體噴出將過多的分泌物和外來物質排出呼吸道。咳嗽包括以下幾個連續動作:首先深吸一口氣,關閉會厭軟骨將肺部封閉起來,緊接著橫膈膜和肋間肌收縮增加肺部空氣的壓力,然後在瞬間開啟緊閉的會厭釋放肺部的高壓氣體。

咳嗽動作牽涉到許多神經、肌肉和器官。傳入神經負責將刺激傳入腦部,在腦部整合出咳嗽的指令後由傳出神經則將命令傳到相關的組織器官完成咳嗽的動作。傳入神經分布在咽喉、氣管、橫膈、肋膜等呼吸器官,這是大家可以想像得到的;但是連鼻子、鼻竇和耳道都有咳嗽的神經末梢分布可就是許多人想像不到的。這些分布了傳入神經末梢的器官只要受到物理、化學或機械的刺激,就有可能引起咳嗽。

了解這一點,我們就比較能夠解釋為什麼掏挖耳朵的時候有些人會忍不住咳嗽,鼻竇炎鼻涕倒流、以及鼻子過敏的人為什麼會咳嗽了。

國內外相關的研究都顯示,不管急性或慢性咳嗽,過敏性鼻炎都是一個很重要的原因。反過來說,鼻子過敏的人除了常見的清晨打噴嚏、流鼻水和鼻塞等症狀以外,咳嗽也是不可忽略的症狀之一。有時呼吸道的不舒服倒不是以劇烈的咳嗽來表現,而是以斷斷續續的清喉嚨或喉部奇怪的聲音來表現。

過敏性鼻炎是人體免疫機能失調所導致的疾病。有時這種免疫機能失調不只表現在鼻部,還會出現在其他器官組織。表現在氣管的過敏就是氣喘,表現在皮膚的就是異位性皮膚炎,表現在腸胃道的就是過敏性腸炎。

過敏疾病在不同的年齡層會有不同的好發症狀,一歲以前以腸胃道和皮膚過敏較常見,兩歲到三歲以後氣喘症狀開始出現,四歲以後鼻過敏的症狀也跟著出現。根據研究,嬰幼兒時期如果出現腸胃過敏或異位性皮膚炎等症狀的話,將來發生過敏性鼻炎或氣喘等呼吸道過敏疾病的機率也相對提高。如果能減低嬰幼兒過敏的發生,將來持續發展成其他過敏疾病的機率也會顯著降低。

我們應該建立「鼻子的病變也會引起咳嗽」的觀念,一但有持續的咳嗽超過三週以上,就要思考是否有鼻竇炎或過敏性鼻炎等鼻病的可能,以免置之不理導致慢性鼻病。

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